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柯林斯


劉 念

在停飛了兩年半以后,歷經幾次延期,美國航宇局終于讓它的發現號航天飛機恢復航天飛行。2005年7月26日,美國東部時間10時39分,滿載7名太空勇士的發現號航天飛機在巨大的轟鳴聲中沖入太空。這次飛行承載了停飛兩年半積聚的沉重壓力,還承載了全世界人們殷切關注的目光……這是一次只能成功不能失敗的飛行。而勇挑這一重擔的飛行指令長就是航天飛機第一位女機長——艾琳·柯林斯。

童年的夢想

艾琳·柯林斯1956年6月19日出生在紐約州的埃爾米拉市,是家中四個孩子中的老二。童年時期的她就已經顯示出了勤奮好學、毅力頑強和超乎尋常的上進心等優秀品質。從小學到中學的學習成績一直名列前茅。酷愛滑翔和飛行表演的父親,經常帶著小柯林斯一起去觀看表演,在父親的影響下,小小年紀的柯林斯就對飛行有了濃厚的興趣。10歲時,她開始跟隨兄長參加模擬火箭的發射活動并非常熱衷飛行。到1973年她上高中時,已經開始參加航空俱樂部的活動,對航空航天的興趣更加濃厚,并立志長大后成為飛行員和航天員。

從飛行員到航天員

1978年,從錫拉丘茲大學畢業后的柯林斯,如愿以償地進入空軍,開始接受一年的飛行訓練。此后,她擔任了T-38飛機的教練飛行員,并多次駕駛C-141大型運輸機向海外運送美軍部隊和武器裝備。她累計飛行時間高達5000多小時,曾先后駕駛過30多種不同類型的飛機,飛行經驗極其豐富。1985年,柯林斯進入俄亥俄州空軍技術學院深造,1988年在斯坦福大學獲得碩士學位,1989年又在韋伯斯特大學獲航天系統管理碩士學位。1990年她被選入加利福尼亞州愛德華茲空軍基地試飛員學校學習,翌年即被選拔為預備航天員。
此后的日子里,柯林斯開始作為一名航天飛機的駕駛員與33名男同事一起進行標準化訓練。她對自己的要求非常嚴格,她說:“作為航天飛機的第一個女駕駛員,我感到光榮和自豪,但也感到了新的壓力,因為我的成功與否關系到其他女同事的命運。”她決心闖入以男性為主的航天駕駛領域,因此推遲了婚期,也顧不上要孩子。她的丈夫楊斯是一名飛行員,對她十分理解和支持。經過5年的努力后,柯林斯終于成為了一名真正的航天飛機駕駛員。

精彩的駕駛員生涯

1995年2月3日凌晨,柯林斯駕駛發現號航天飛機發射升空,與另外5名航天員一起開始了美國航天飛機的第67次飛行。這讓她成為有史以來第一位航天飛機的女性駕駛員。她深知其中非同尋常的象征意義,因為她知道這次飛行對其它女航天員來說意味著什么——她們也希望能從航宇局那里得到駕駛航天飛機的機會。
這次飛行為期8天、行程580萬千米。柯林斯要駕駛航天飛機實現與和平號空間站的軌道會合,飛行難度相當大,充滿危險。2月6日,柯林斯駕駛發現號在距地面385千米的高空軌道上追上了俄羅斯的和平號空間站。在相距800米時,柯林斯將自動駕駛改為手動控制飛行,將兩個載人航天器在太空中的距離縮小到11.3米。它們以相對于地面時速2.8萬千米的速度并肩飛行,機下是湛藍的太平洋。美、俄兩國航天員在太空隔窗相望,招手致意,這是非常美妙而驚心動魄的一刻。這次歷史性的太空相會持續了10多分鐘,然后兩個航天器慢慢拉開距離,航天員揮手告別。在整個飛行過程中,柯林斯沉著冷靜,表現出嫻熟的駕駛技術。她和指令長韋瑟比配合默契,韋瑟比對她的出色表現稱贊不已:“我們兩個訓練得像一個人一樣,我能做到的柯林斯都能做到,如果發生什么問題,柯林斯完全能代替我來處理。”柯林斯的成功顯示了婦女在太空飛行中的卓越才能。當她返回地面時,記者問她下一個目標是什么,她毫不猶豫地回答:“當然是擔任航天飛機的指令長了!”
兩年后的1997年5月15日,柯林斯再次駕駛阿特蘭蒂斯號航天飛機上天。與6名航天員一起完成了與和平號空間站的第6次對接飛行。在歷時9天的飛行中,把美國航天員福勒送上空間站,并把在空間站居留了4個月的美國航天員利寧杰接回。同時給空間站運去了2噸急需的補給品和設備。

首位航天飛機女指令長

1999年7月23日,柯林斯終于如愿以償,成為首位航天飛機女指令長。她率領4名航天員乘坐哥倫比亞號航天飛機上天飛行。盡管這次飛行由于燃料積聚超標和天降暴雨而兩度推遲發射,但柯林斯不急不躁,沉著等待,終于成行,體現了良好的心理素質。美國航宇局的女航天員梅爾羅這樣評價柯林斯:“她的技術真的很出色,更重要的是,她的性格很好,與人為善,容易相處。”航天飛機起飛5秒后,柯林斯發現電源短路,立即向地面控制中心報告電池箱發生故障,結果查明是電力系統出現暫時短路,對飛行沒有影響。進入軌道后,她指揮成功釋放一架質量為20噸的“錢德拉”天文望遠鏡。7月25日,和平號空間站指令長阿法納西耶夫通過無線電向柯林斯發來祝賀:“我從心底向你表示祝賀,你是一個勇敢的女人。”7月28日在柯林斯的指揮下,哥倫比亞號航天飛機在夜幕中平穩地降落在肯尼迪航天中心的跑道上。一個3歲的小女孩兒跑向從舷梯上走下的柯林斯,撲進她的懷里,迎接母親結束這次250萬千米的太空飛行的勝利歸來。這位女機長發自內心地說:“我現在最想的事是和小女兒一起趕快回家,過正常的生活。”地面控制中心對這次任務的評價是一次“非常漂亮”的飛行。
2005年7月26日,柯林斯再次擔任指令長,率領6名航天員,在哥倫比亞號航天飛機失事的陰影中重新起飛。她說:“我堅信航天飛機飛行是安全的。我們已經進行了很多實驗,我們的信心也增強了。”讓我們祝這位堅強的女指令長一路好運。


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